Qué son las cookies, para qué sirven y por qué son importantes para tu negocio

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Cookie es un término con el que conviven a diario todos los internautas, les guste o no.

Están tan difundidas que muy pocas páginas web prescinden de ellas.

Y aunque ya se han derribado muchos mitos en relación a las cookies, aún son unas grandes desconocidas para una importante porción del total de usuarios de Internet.

Por ello, en este artículo hacemos un repaso a todo lo que hay que saber sobre las cookies: qué son, para qué sirven, qué tipos de cookies existen, cuáles son sus debilidades e inconvenientes y si se puede verdaderamente navegar utilizando métodos alternativos.

 

Qué son las cookies

La palabra inglesa ‘cookie’ quiere decir en español ‘galleta’.

Aplicado a la informática y, concretamente, a Internet, este término es una original metáfora, pues el término hace referencia a los pequeños archivos que envía un determinado sitio web al navegador del usuario que está navegando por él, con el objetivo de recabar cierta información sobre esa navegación.

Es decir, deja una galleta en forma de pequeño archivo para conocer cómo se comporta el usuario.

No solo es importante saber qué son las cookies, sino también saber qué no son, pues existen muchos prejuicios y desconocimiento sobre ellas.

En concreto, es importante recordar que las cookies no son virus, como pueden ser los gusanos o troyanos, ni tampoco software malicioso de tipo spyware cuyo objetivo es el robo de información.

Aunque pueden entrar en conflicto con determinados aspectos de la privacidad, en realidad las cookies no tienen acceso a los datos personales almacenados en el ordenador de un usuario, y normalmente solo actúan en el ámbito del navegador (Internet Explorer, Mozilla Firefox, Google Chrome, etc.).

Además, para mayor seguridad del usuario, éste puede eliminarlas manualmente desde su navegador, por lo que tiene control sobre las cookies grabadas en él.

 

Para qué sirven las cookies

Otra de las leyendas urbanas asociadas a las cookies es la creencia de que solo sirven para fines comerciales: es decir, su uso conllevaría spam o comunicaciones publicitarias molestas para el usuario.

Pero eso es falso.

Es cierto que una de las funciones más habituales de las cookies es la publicitaria, pero no la única.

De hecho, su función original no fue esta: las cookies lograron gran difusión desde la década de los 90 como un método de almacenamiento de productos en el carrito de la compra las tiendas online.

Gracias a ellas, el usuario podía navegar por las diferentes páginas de la tienda sin que su carrito se vaciara.

Este uso sigue estando muy vivo, pero también hay otros. Hagamos un repaso a algunas de las funciones más importantes que puede tener una cookie:

 

Función publicitaria

Información sobre las acciones llevadas a cabo por un usuario en una web, como la temática de las páginas vistas, el periodo de navegación o la ubicación, pueden ser un apoyo para que una agencia o especialista de marketing diseñe una campaña publicitaria a medida del usuario.

También sirven para que sitios de terceros muestren anuncios publicitarios relacionados con los gustos del usuario, como hacen los sistemas publicitarios de Google.

Recordatorio de credenciales

Si nos paramos a pensar en la cantidad de portales web de los que somos usuarios registrados, nos damos cuenta de que la lista es muy amplia.

Y puede resultar molesto y pesado tener que acreditarse todas las veces que se quiere acceder al área personal de usuario.

Por ello, algunas cookies permiten recordar los datos de acceso a un determinado sitio web, con independencia de que luego haya otros filtros de seguridad en dicha área restringida.

Fines estadísticos

Una función importante es la de recopilar estadísticas sobre el comportamiento de un usuario dentro del sitio web.

¿Qué páginas se visitan más y cuáles menos? ¿Cuál es el tiempo medio de permanencia en dicha web? ¿Y cuál la tasa de rebote?

Estos datos permiten al administrador de la web saber si el contenido está resultando realmente interesante para el usuario.

En el caso de sitios de comercio online, también permite observar en qué punto del embudo de conversión o funnel se quedan los usuarios en el contexto de un proceso de compra.

Personalización

Algunas cookies permiten que el usuario disfrute de una experiencia de navegación propia, por ejemplo con una distribución de los elementos a medida, colores personalizados, etc.

Y permite, además, que ese aspecto se mantenga durante las siguientes visitas a dicho sitio web.

Hacer un seguimiento adecuado en publicidad online y marketing de afiliados

Los anuncios de ‘Pay per click’ son muy populares en el mundo de la publicidad.

Y para poder llevar un registro adecuado del número de clicks que un link genera, es necesario hacer seguimiento mediante cookies.

Lo mismo ocurre en el ámbito de los programas de afiliados, en los que es fundamental llevar un registro de los usuarios referidos por un determinado sitio web asociado.

 

Tipos de cookies

Si hablamos de tipos de cookies, algunas características aquí mencionadas permiten realizar algunas clasificaciones.

Por ejemplo, una diferenciación importante se da entre las cookies propias o de terceros.

Las propias son responsabilidad del administrador del sitio web que se visita, mientras que las de terceros son cookies elaboradas por otros sitios y que el administrador de la web utiliza para determinadas funciones.

Dos de las más comunes son las cookies de Google para recabar estadísticas de uso de un sitio web (Analytics) o para gestionar la publicidad AdSense de dicha web.

Otra clasificación de la que se puede hablar es la de cookies de sesión o persistentes.

Las de sesión solo recaban datos del usuario mientras éste navega por su sitio web.

Las persistentes, en cambio, pueden permanecer activas y recabar información independientemente de la página web visitada.

 

Alternativas a las cookies para usuarios y administradores

Al hablar de las cookies, las podemos abordar desde el punto de vista de un usuario o desde la perspectiva de un administrador web.

Para ambos hay alternativas, con sus ventajas e inconvenientes.

Un método cada vez más relevante es el canvas fingerprinting, aquí profundizan más en el tema. Desde una óptica del usuario, ha creado cierto debate porque se trata de un método de rastreo que es difícil de detectar, con algunas excepciones como CanvasBlocker de Mozilla Firefox.

Por ello, se podrían producir seguimientos de actividad sin una autorización expresa del usuario, pues ni siquiera sabe que está siendo rastreado.

Sin embargo, también tiene otros aspectos positivos para el usuario.

Por ejemplo, no recaba datos personales ni graba ningún tipo de archivo en su propio ordenador.

Por lo que respecta al administrador, su gran ventaja es que su tasa de rechazo es mínima en comparación con las cookies, que muchos usuarios bloquean a través de diferentes métodos manuales o de software, como por ejemplo Adblock Plus, que es uno de programas de bloqueo más utilizados.

Otras alternativas a las cookies son:

  • Seguimiento mediante asignación de URL, lo cual puede provocar que el administrador consiga una recolección de información que no es fiel, sobre todo cuando la URL se reenvía a otro usuario.
  • Scripts persistentes y propios del navegador para almacenar cierta información y recordarla en el futuro.
  • Autenticación mediante HTTP
  • Objetos almacenados localmente por ciertos proveedores, como Macromedia Flash.

 

Regulación legal de las cookies

Los principales países del mundo han desarrollado su propia normativa sobre cookies para evitar un uso abusivo o fraudulento de estas ‘galletas informáticas’.

Los dos mejores ejemplos son Estados Unidos y la Unión Europea, que han legislado en esta materia desde hace años.

Por la parte que nos toca, es importante recordar que la Unión Europea obliga a notificar al usuario de la utilización de cookies.

Esto se debe hacer mediante el ya clásico mensaje emergente que se muestra al usuario la primera vez que visita un sitio web.

Además, ese mensaje debe tener un enlace a una página interior en la que se informe detalladamente de cuáles son las cookies que se utilizan en el sitio web.

Las que son de carácter técnico o estrictamente necesarias para el funcionamiento de la página, no requieren de autorización previa por el usuario, pero esta aceptación expresa sí es una premisa obligatoria en aquellos casos en los que la cookie tenga capacidad para identificar al usuario.

Inconvenientes asociados a las cookies

Ya hemos visto las principales funciones de las cookies, todas ellas positivas o, cuando menos, inocuas para el usuario.

Y aunque comentábamos que no son ni virus ni spyware, todo usuario debe estar siempre alerta (y con un buen antivirus actualizado) para no confundir cookie con archivos maliciosos.

Aquí proporcionamos dos amenazas o inconvenientes que podrían ir asociados a determinadas cookies:

  • Cookies zombies: son cookies que, aunque el usuario las elimina de su navegador, pueden revivir (como los zombies) con el paso del tiempo o con ayuda de otras cookies.
  • Privacidad: las cookies hacen seguimiento del usuario mediante datos y, por tanto, a veces bordea la delgada frontera entre lo que se puede recabar y lo que no. Se trata de un tema complejo y delicado, pero por lo general conviene evitar las cookies relacionadas con credenciales de acceso sensibles, como las asociadas a las cuentas bancarias. No solo para evitar robos de datos o suplantación de identidad de manera online, sino también para impedir que otra persona tenga acceso fácil a un área personal si utiliza el dispositivo de otra persona.

2 comentarios en “Qué son las cookies, para qué sirven y por qué son importantes para tu negocio”

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